Η αλλαγή του κλίματος φέρνει επική πλημμύρα στο Midwest


Άγριες καταιγίδες έσκαψαν σε ολόκληρη την κεντρική Αμερική αυτή την εβδομάδα, απελευθερώνοντας εκατοντάδες ισχυροί ανεμοστρόβιλοι που είχαν σκαλίσει ένα μονοπάτι καταστροφής μέσω τμημάτων του Μισσούρι και της Οκλαχόμα την Τετάρτη το βράδυ και άφησαν τουλάχιστον τρεις νεκρούς. Ενώ ο χειρότερος από τους βίαιους ανέμους έχει περάσει, η περιοχή τώρα αγκαλιάζει τις μαζικές πλημμύρες, μετά από ρεκόρ βροχής που έφερε το αυστηρό καιρό και με πιο αναμενόμενο το Σαββατοκύριακο. Και έρχεται στα τακούνια των πιο υγρών 12 μηνών που είδαν οι ΗΠΑ από τότε που άρχισε η καταγραφή το 1895.

Αυτό είναι σύμφωνα με την Εθνική Ωκεανική και Ατμοσφαιρική Διοίκηση, η οποία κατά το παρελθόν έτος προέβλεπε ότι τα δύο τρίτα των κρατών στα χαμηλότερα 48 θα κινδύνευαν μεγάλες ή μέτριες πλημμύρες μεταξύ Μαρτίου και Μαΐου. "Αυτό διαμορφώνεται ως μια περίοδος δυνητικών πρωτοφανών πλημμυρών, με περισσότερα από 200 εκατομμύρια ανθρώπους να κινδυνεύουν να πλημμυρίσουν στις κοινότητές τους", ανέφερε ο Ed Clark, διευθυντής του Εθνικού Κέντρου Νερού της NOAA στην έκθεση προοπτικής του Οργανισμού.

Μέχρι στιγμής, έχει αποδειχθεί πρόδηλο – με ποτάμια από τη Βόρεια Ντακότα ανατολικά έως το Οχάιο και νότια προς τη Λουιζιάνα, που ξεχειλίζουν τις τράπεζες τους τις τελευταίες εβδομάδες. Η ζημιά σε σπίτια, επιχειρήσεις και αγροκτήματα είναι πιθανό να ανέλθει σε εκατοντάδες εκατομμύρια δολάρια.

Ο Megan Molteni καλύπτει τη γενετική τεχνολογία, την ιατρική και τους καρχαρίες για το WIRED.

Οι επιστήμονες λένε ότι είναι πολύ νωρίς για να πούμε σε ποιο βαθμό αυτή η ιδιαίτερα αμείλικτη εποχή καταιγίδας της άνοιξης είναι το αποτέλεσμα της κλιματικής αλλαγής που προκαλείται από τον άνθρωπο. Αλλά συμφωνούν ότι η αύξηση των θερμοκρασιών επιτρέπει στην ατμόσφαιρα να κρατήσει περισσότερη υγρασία – περίπου 7% περισσότερο για κάθε 1 βαθμού άνοδος του Κελσίου – που παράγει περισσότερες βροχοπτώσεις και τροφοδοτεί ένα πρότυπο πιο ακραίων καιρικών φαινομένων σε όλες τις ΗΠΑ. Και ίσως περισσότερο από οποιοδήποτε άλλο μέρος της χώρας, το Midwest είχε την ικανότητά του να αποθηκεύει την υπερβολική ποσότητα νερού που έχει καταστραφεί από την ανθρώπινη επιχείρηση.

Έχουμε την τάση να επικεντρωνόμαστε στο πώς οι παράκτιες πόλεις, με τα πεντακάθαρα χιλιόμετρα πεζοδρομίων και βροχοπτώσεων, μετατρέπουν τυφώνες και ατμοσφαιρικούς ποταμούς σε θανατηφόρες αστικές φλόγες. Ή πώς θα κατακλυστούν πρώτα από την άνοδο της στάθμης της θάλασσας. Οι επιστήμονες επίσης εστίασαν τις προσπάθειές τους στην κατανόηση του τρόπου με τον οποίο οι δυτικές λεκάνες απορροής, με τους κύκλους υγρασίας τους, θα ανταποκριθούν σε έναν θερμότερο κόσμο. Αλλά οι κλιματικές αλλαγές θα φέρουν περισσότερη υγρασία και στα μεσαία τμήματα της χώρας και μετά από δεκαετίες αποστράγγισης των υγροτόπων και εκκαθάρισης των δασών για γεωργική χρήση, αυτές οι αλλαγές στο χρόνο, τον τύπο και την ποσότητα των βροχοπτώσεων θα πέσουν σε ένα σύστημα που έχει ήδη βαθιά μεταβληθεί τρόπους που κάνουν τις πλημμύρες πολύ πιο πιθανό.

Το 2015, οι ερευνητές του Πανεπιστημίου της Αϊόβα αναλύθηκαν ιστορικά αρχεία των κορυφαίων απορρίψεων από περισσότερους από 700 σταθμούς μετρητών ροής σε ολόκληρο το Midwest. Η ανάλυσή τους αναφέρεται στο Φύση, διαπίστωσε ότι μεταξύ του 1962 και του 2011, το μέγεθος των συμβάντων πλημμύρας δεν είχε αλλάξει πολύ. Ωστόσο, στο ένα τρίτο των τοποθεσιών, ο αριθμός των πλημμυρών παρουσίαζε σημαντική ανοδική πορεία.

Πιο πρόσφατη δουλειά, που δημοσιεύθηκε το Φεβρουάριο από επιστήμονες του Πανεπιστημίου της Notre Dame, δείχνει ότι οι πλημμύρες δεν γίνονται όλο και πιο συχνές – θα γίνουν επίσης πιο ισχυροί στο μέλλον. Χρησιμοποιώντας μια στατιστική μέθοδο για την ανάμειξη δεδομένων από παγκόσμια κλιματικά μοντέλα με τοπικές πληροφορίες, οι ερευνητές προέβλεπαν ότι η σοβαρότητα των ακραίων υδρολογικών γεγονότων, οι αποκαλούμενες 100-χρόνων πλημμύρες, που πλήττουν 20 λεκάνες στην περιοχή Midwest και Great Lakes, 30 τοις εκατό μέχρι το τέλος του αιώνα. Η προσέγγιση, που ονομάζεται "downscaling", έχει χρησιμοποιηθεί για να εξετάσει την υδρολογική δυναμική σε άλλα μέρη της χώρας πριν, αλλά δεν εφαρμόστηκε ποτέ στα Midwest. "Αυτό που βλέπουμε είναι ότι το παρελθόν δεν είναι πραγματικά καλός προγνωστικός για το μέλλον", λέει ο κύριος συγγραφέας της μελέτης, Kyuhyun Byun. "Ειδικά όταν πρόκειται για ακραία καιρικά φαινόμενα."

Στην περίπτωση του Byun, οι αποδείξεις είναι τόσο στις προσομοιώσεις του υπολογιστή, όσο και στο δικό του υδατοφυλάκιο. Στο Νότιο Μπεντ, στην Ιντιάνα, όπου βρίσκεται η Notre Dame, η πόλη εξακολουθεί να ανακάμπτει από τις βιβλικές κατακλίσεις – μία 500ετή πλημμύρα την περασμένη άνοιξη, που προηγείται από μια πλημμύρα 1.000 ετών το 2016 που έσπασε όλα τα ιστορικά αρχεία. Ο συνάδελφος δήμαρχος του South Bender, Pete Buttigieg, έχει αναφερθεί στη σειρά των ακραίων καιρικών καταστροφών στο μονοπάτι της προεκλογικής εκστρατείας, συνδέοντάς τις με την κλιματική αλλαγή. "Δεν συμβαίνει μόνο στο Βόρειο Πόλο, συμβαίνει σε κοινότητες όπως η δική μου", είπε Νυχτερινή εκπομπή φιλοξενεί τον Stephen Colbert τον Φεβρουάριο. "Αυτή είναι μια κατάσταση έκτακτης ανάγκης."

Εκτός από όλες τις ζημιές σε σπίτια, επιχειρήσεις και δημοτικές υποδομές, τα ολοένα και συχνότερα γεγονότα πλημμυρών στη Μεσόγειο θα έχουν τεράστιο αντίκτυπο στην ικανότητα του έθνους να παράγει τρόφιμα. Τα υγρά πεδία καθιστούν δύσκολο για τους αγρότες να λειτουργούν τα μεγάλα, βαριά μηχανήματα φύτευσης χωρίς να κολλάνε. Και τα σπορόφυτα αγωνίζονται να αναπτύξουν ριζικά συστήματα όταν υπάρχει υπερβολική υγρασία στο έδαφος.

Οι δύσκολες καιρικές συνθήκες και η αβεβαιότητα σχετικά με τον εμπορικό πόλεμο του Προέδρου Trump συνδυάστηκαν φέτος για να κρατήσουν τους αγρότες έξω από τα χωράφια τους. Σύμφωνα με την τελευταία έκθεση προόδου των καλλιεργειών του Υπουργείου Γεωργίας των ΗΠΑ, οι αγρότες έχουν φυτεύσει μόλις το 49% των επιδιωκόμενων καλαμπόκι στρεμμάτων για το 2019, σχεδόν το ήμισυ του ποσού που συνήθως είναι μέσος όρος αυτή τη χρονική περίοδο. Οι φυτείες σόγιας μειώνονται μόλις στο 19% των στρεμμάτων, σε σύγκριση με το μέσο όρο 47%. Στο Ιλλινόις, που είναι ο δεύτερος μεγαλύτερος παραγωγός τόσο καλαμποκιού όσο και σόγιας, το χώμα είναι τόσο κορεσμένο ώστε τα επίπεδα υγρασίας προσεγγίζουν το 99ο εκατοστημόριο σε όλη την επικράτεια. Ο αγρότης έχει φυτεύσει μόλις το 24 τοις εκατό των αραβόσιτων και 11 τοις εκατό της σόγιας. Υψηλά εμβαπτιζόμενα εδαφικά εδάφη, μη φυτευμένα χωράφια, ποτάμια που καταγράφουν την άνοδο, φρεατριωτές βάρκες – κατά πάσα πιθανότητα, η κλιματική αλλαγή μοιάζει με τη μέση της χώρας.


Περισσότερες μεγάλες ιστορίες WIRED