Ο Jeff Bezos παρουσιάζει το πρωτότυπο της μπλε προέλευσης ενός σεληνιακού Lander


Όταν ο Robert Heinlein έγραψε το αριστούργημά του του ρεαλισμού της εποχής του διαστήματος, Ο άνθρωπος που πώλησε τη Σελήνη, δεν είχε κανέναν τρόπο να ξέρει πόσο θα ήταν προφητικό. Δημοσιεύθηκε το 1950, λέει την ιστορία του Δήλου Δ. Χάριμαν, του "τελευταίου από τους βαρόνους ληστών", ο οποίος είναι κακός για να είναι ο πρώτος άνθρωπος στο φεγγάρι. Ο Harriman οδηγείται στο χείλος της πτώχευσης και της τρέλας που κυνηγάει τις σεληνικές του φιλοδοξίες, κάτι που αισθάνεται ότι δεν μπορεί να αφεθεί στην ταραγμένη κυβερνητική γραφειοκρατία να χειριστεί. Την αυγή της νέας διαστημικής φυλής, αισθάνεται πιο σχετική από ποτέ.

Αυτές τις μέρες, δισεκατομμυριούχοι με τα δικά τους διαστημικά προγράμματα είναι σε άφθονη προσφορά – Elon Musk, Paul Allen, Richard Branson, Robert Bigelow. Αλλά υπερυψωμένος πάνω από όλα αυτά είναι ο Jeff Bezos. Μόλις ο πλουσιότερος άνθρωπος στον κόσμο, ο Bezos Harriman γίνεται σάρκα. Για τα τελευταία 19 χρόνια έχει χαρτοφυλάξει τη διαστημική εταιρεία του, Blue Origin, σχεδόν εξ ολοκλήρου από την τσέπη και έχει κάνει τον στόχο του να αποικίσει το φεγγάρι είναι γνωστό. Είναι επίσης, παρεμπιπτόντως, ένας μεγάλος ανεμιστήρας της Heinlein.

Σήμερα, ο Bezos παρουσίασε μια μακέτα της σεληνιακής προσγείωσης της Blue Origin σε μια μικρή εκδήλωση που διοργανώθηκε μόνο στην Ουάσινγκτον, στην Ουάσινγκτον. Όπως αναφέρει λεπτομερώς ο Μπέζος, το σχέδιο είναι να στείλει το σεληνιακό Lander, που ονομάζεται Blue Moon, στον κρατήρα Shackleton στο νότιο πόλο του φεγγαριού. Τον περασμένο μήνα, η εταιρεία μιλούσε για τα σχέδιά της με αινιγματική τιτίβισμα που απεικονίζουν Αντοχή, το πλοίο που μετέφερε τον Βρετανό εξερευνητή Ernest Shackleton σε μια καταστροφική αποστολή στην Ανταρκτική στις αρχές του 20ου αιώνα.

Η σεληνιακή αποστολή της Blue Origin αποκαλύφθηκε για πρώτη φορά το 2017, όταν Η Washington Post έλαβε ένα λευκό χαρτί επτά σελίδων, το οποίο η εταιρεία χρησιμοποίησε για να μειώσει το ενδιαφέρον της με τη NASA και τη διοίκηση Trump. Η λευκή βίβλος περιγράφει λεπτομερώς πώς η εταιρεία σχεδίαζε να τοποθετήσει το Blue Moon, φορτωμένο με αρκετές χιλιάδες λίβρες εξοπλισμού, στο σεληνιακό νότιο πόλο. Το Lander θα παρέχει τη βασική υποδομή για μελλοντικές αποστολές. Μετά από αρκετές ρομποτικές μετακινήσεις στο φεγγάρι, η σκηνή θα είναι ρυθμισμένη για τις πρώτες αποστολές του Blue Origin στη σεληνιακή επιφάνεια.

"Είμαστε διατεθειμένοι να φέρουμε ιδιωτικά κεφάλαια σε συνεργάτες της NASA για επιστροφή στην επιφάνεια του σεληνιακού", δήλωσε ο Brett Alexander, αντιπρόεδρος κυβερνητικών πωλήσεων και στρατηγικής της Blue Origin, στο συνέδριο το 2017. Κατά τη διάρκεια αυτής της μαρτυρίας ο Αλέξανδρος συζήτησε γενικά τη Blue Moon όρους και επέλεξε την επιλογή της Blue Origin να μεταφέρει τα ωφέλιμα φορτία της NASA στο φεγγάρι. Το όχημα της Blue Moon θα ήταν ικανό να πετάξει στον πυραύλο του Space Launch System της NASA, όπως είπε, και θα εκμεταλλευόταν επίσης την τεχνολογία κατακόρυφης προσγείωσης του New Shepard. Ζήτησε επίσης περισσότερη σαφήνεια σχετικά με τους κανονισμούς που διέπουν την εμπορική δραστηριότητα στην επιφάνεια του σεληνιακού χώρου προτού "επεκταθεί μια προσφορά συνεργασίας" μεταξύ της Blue Origin και της ομοσπονδιακής κυβέρνησης.

Με βάση τη σημερινή παρουσίαση, η αποστολή του φεγγαριού της Blue Origin δεν έχει αλλάξει σημαντικά από τη μαρτυρία του Αλεξάνδρου, αλλά ο Bezos ήταν σε θέση να παράσχει πολύ περισσότερες τεχνικές λεπτομέρειες. Σύμφωνα με τον Μπέζο, το Blue Moon Lander θα είναι σε θέση να προσγειωθεί στην επιφάνεια του σεληνιακού εδάφους με έως 6,5 μετρικούς τόνους βάρους ωφέλιμου φορτίου. Ισχυρίζεται ότι ο Lander θα είναι σε θέση να φέρει μια μεγάλη ποικιλία ωφέλιμων φορτίων στο ανώτερο κατάστρωμα του και να φτάνει μέχρι και τέσσερις μεγάλους φεγγαρόφους ταυτόχρονα.

Daniel Oberhaus

Επιπλέον, ο Bezos αποκάλυψε τον κινητήρα BE-7, ο οποίος θα χρησιμοποιηθεί για τον έλεγχο της κάθοδος του Lander. Το Landowner της Blue Moon ζυγίζει περίπου 33.000 λίβρες όταν είναι φορτωμένο με καύσιμα, αλλά από τη στιγμή που αγγίζει την επιφάνεια της σεληνίας, θα ζυγίζει μόλις 7.000 λίρες. Για το λόγο αυτό, ανέφερε ο Bezos, έπρεπε να αναπτύξουν μια ειδική μηχανή πεζοπορίας που θα είχε "βαθιές ικανότητες", έτσι ώστε οι κινητήρες θα μπορούσαν να μειώσουν δραστικά τη δύναμή τους καθώς η μάζα έπεσε στη μάζα. Είπε ότι ο κινητήρας θα υποβληθεί σε δοκιμασία για πρώτη φορά αυτό το καλοκαίρι, αλλά δεν είπε πότε περίμενε για πρώτη φορά το Lander.

Ο Bezos λέει ότι ο κρατήρας Shackleton είναι ένας στρατηγικός προορισμός που επιλέχθηκε για τους πόρους του. Ο κρατήρας λαμβάνει σχεδόν αιώνια ηλιακή ακτινοβολία, η οποία μπορεί να χρησιμοποιηθεί για ηλιακή ενέργεια. Πιο σημαντικό όμως είναι ότι ο σεληνιακός νότιος πόλος πιστεύεται ότι φιλοξενεί μεγάλες κατακρημνίσσεις πάγου νερού, οι οποίες μπορούν ενδεχομένως να χρησιμοποιηθούν για τη στήριξη της ζωής ή να διασπαστούν στα συστατικά στοιχεία του – υδρογόνο και οξυγόνο – και να επανατοποθετηθούν ως καύσιμα πυραύλων. Για το λόγο αυτό, ανέφερε ο Μπέζος, το σεληνιακό αεροπλάνο τροφοδοτείται με υγρό υδρογόνο, ώστε να μπορεί να ανανεωθεί στην επιφάνεια της σελήνης.

Για το Bezos, το φεγγάρι είναι απλά ένα βήμα προς τον μεγαλύτερο στόχο να μετατραπεί ο άνθρωπος σε ένα πλειοψηφικό είδος που αγωνίζεται στο διάστημα. Μακροπρόθεσμα, λέει, αυτό θα είναι απαραίτητο για την αντιμετώπιση της εξάντλησης των πόρων στη Γη, αλλά βραχυπρόθεσμα παρουσιάζει επίσης μια μεγάλη επιχειρηματική ευκαιρία. Ο Bezos έχει μιλήσει προηγουμένως για τη σκοπιμότητα εργοστασίων στο διάστημα, τα οποία θα μπορούσαν να επωφεληθούν από το περιβάλλον της μικροβαρύτητας για την οικοδόμηση δομών μεγάλης κλίμακας που δεν θα ήταν δυνατές στη Γη. Και αν ο George Sowers, ο πρώην αντιπρόεδρος των προηγμένων έργων στην United Launch Alliance, είναι σωστός και "το διαστημικό νερό είναι το νέο πετρέλαιο", ο Bezos θα μπορούσε να ελέγξει το πρώτο βενζινάδικο για διαπλανητικά ταξίδια.

Ενώ τα σχέδια της Blue Origin όλα ακούγονται καλά σε χαρτί, πολλά πρέπει να πάνε δεξιά πριν γίνουν πραγματικότητα. Για αρχάριους, πρέπει να αποδείξουν ότι μπορούν να πετάξουν με ασφάλεια τους ανθρώπους στο διάστημα και την πλάτη. Τον περασμένο μήνα η εταιρεία ολοκλήρωσε με επιτυχία την 11η δοκιμαστική πτήση του πυραύλου Νέου Shepard και της κάψας του πληρώματος, η οποία λέει ότι μπορεί να ξεκινήσει να ταξιδεύει τουρίστες σε σύντομες δευτερεύουσες πτήσεις μέσα στους επόμενους μήνες.

Το επόμενο βήμα θα ήταν να στείλουμε τους ανθρώπους σε τροχιά, το οποίο θέτει σημαντικά περισσότερο άγχος σε έναν πυραύλο και απαιτεί επίσης περισσότερη δύναμη. Ο πυραύλος του Νέου Shepard φτάνει σε μια μέγιστη ταχύτητα περίπου 2,200 μίλια ανά ώρα, αλλά για να τοποθετήσει ένα ωφέλιμο φορτίο στην τροχιά, η Blue Origin θα χρειαστεί ένα ρουκέτο που μπορεί να ωθηθεί στα 17,500 μίλια ανά ώρα. Για να αντιμετωπίσει αυτή την πρόκληση, η εταιρεία αναπτύσσει έναν πυραύλο δύο σταδίων, το New Glenn, το οποίο θα τροφοδοτείται από επτά κινητήρες BE-4. Μόλις ολοκληρωθεί, ο πύραυλος θα είναι ο μεγαλύτερος σε λειτουργία και ικανός να παράγει 3,85 εκατομμύρια λίβρες ώσης, η οποία επιβαρύνει τα 100.000 λίρες που βγήκε από το New Shepard. Εκτός από την ώθηση των ανθρώπων και των δορυφόρων σε τροχιά, μια έκδοση τριών σταδίων του New Glenn θα είναι επίσης υπεύθυνη για την παροχή ωφέλιμου φορτίου στο φεγγάρι. Μέχρι στιγμής, η εταιρεία δεν έχει πραγματοποιήσει μία δοκιμαστική πτήση με τον κινητήρα BE-4, αλλά σήμερα ο Bezos δήλωσε ότι η New Glenn θα πετάξει για πρώτη φορά το 2021.

Ακόμη και αν η Blue Origin φέρει όλες αυτές τις τεχνικές εξελίξεις εγκαίρως, εξακολουθούν να υπάρχουν πολλές αβεβαιότητες σχετικά με το σεληνιακό νότιο πόλο που πρέπει να επιλυθούν πριν από τη δημιουργία μιας σεληνιακής βάσης. Ίσως το μεγαλύτερο ερώτημα να αφορά τη φύση του πάγου νερού στους πόλους. Παρόλο που η NASA ανακάλυψε για πρώτη φορά ίχνη πάγου στο σεληνιακό regolith πριν από μια δεκαετία, η μορφή που έχει αυτός ο πάγος είναι ένα ανοιχτό ερώτημα – θα μπορούσε να υπάρχει ως φύλλα, ως περίβλημα γύρω από το σεληνιακό regolith ή ως μικρά σπόρια που αναμειγνύονται με τη σκόνη. Η επίλυση αυτού του ζητήματος θα απαιτήσει εξερευνητικές ρομποτικές αποστολές στην επιφάνεια του σεληνιακού και μπορεί τελικά να απαιτήσει νέες τεχνολογίες για την εξαγωγή του πάγου από το regolith.

Όπως σημείωσε ο Αλέξανδρος το 2017, υπάρχουν επίσης κανονιστικές ανησυχίες που πρέπει να επιλυθούν. Η Συνθήκη για το Διάστημα του ΟΗΕ αναφέρει ρητά ότι το φεγγάρι «δεν υπόκειται σε εθνική πίστωση με αξίωση κυριαρχίας, χρήσης ή κατοχής ή με οποιοδήποτε άλλο μέσο». Αυτό δημιουργεί ένα νομικό γκρίζο πεδίο για τις επιχειρήσεις. Είναι η εξόρυξη του φεγγαριού για κέρδος ή η δημιουργία μιας ιδιωτικής βάσης φεγγαριού κατά παράβαση της Συνθήκης για το Διάστημα? Προς το παρόν, φαίνεται ότι ο Bezos θα αντιμετωπίσει μικρή αντίσταση στις σεληνιακές του φιλοδοξίες, τουλάχιστον από την αμερικανική κυβέρνηση. Τον περασμένο Οκτώβριο, η NASA υπέγραψε συμφωνία διαστημικής νομοθεσίας "για τη συνεργασία με τη Blue Origin για την προώθηση μεσαίων έως μεγάλων συστημάτων επίγειας εξυπηρέτησης σεληνιακού εδάφους". Στο πλαίσιο αυτής της συμφωνίας, IEEE Spectrum ανέφερε ότι η Blue Origin υποσχέθηκε να πληρώσει στη NASA 50.000 δολάρια για να «αξιοποιήσει τις μοναδικές δυνατότητες, την τεχνογνωσία και τη γνώση» στον οργανισμό.

Η ιδέα της ζωής στο φεγγάρι έχει αιχμαλωτίσει τους ανθρώπους για αιώνες, αλλά η μετατροπή αυτού του ονείρου σε πραγματικότητα έχει αποδειχθεί εξαιρετικά δύσκολο. Όταν οι αστροναύτες αποτολμήθηκαν για πρώτη φορά στο φεγγάρι το 1969, χρειάστηκε να κινητοποιηθούν οι εθνικοί πόροι σε μια άνευ προηγουμένου κλίμακα. Κανένα έθνος ή εταιρεία δεν μπόρεσε να επαναλάβει εκείνο το κατόρθωμα από τότε που ο τελευταίος αστροναύτης έφυγε από το φεγγάρι το 1972. Αλλά μόνο και μόνο επειδή δεν το έχουν, δεν σημαίνει ότι δεν μπορούν.


Περισσότερες μεγάλες ιστορίες WIRED