Το καλύτερο μέρος για να φτιάξετε υποθαλάσσια καλώδια μπορεί να είναι … στο διάστημα


Το ZBLAN είναι διαφορετικό. Δεν είναι για τη NASA. Ανακαλύφθηκε στη δεκαετία του '70, το ZBLAN είναι ένα παράξενο και άθικτο υλικό. Ένας τύπος γυαλιού που αποτελείται από φθοριούχα βαρέα μέταλλα, αντί για το τυπικό διοξείδιο του πυριτίου, έχει ιδιότητες απορρόφησης και σκέδασης που θα το κάνουν κατάλληλη για λέιζερ υψηλού επιπέδου και για υποθαλάσσια καλώδια διαδικτύου. Αλλά το υλικό είναι εύθραυστο και, εξαιτίας των ποικίλων πυκνοτήτων των στοιχείων του, αναπτύσσει μικροκρυστάλλους καθώς ψύχεται, καταστρέφοντας τις δυνατότητές του. Στη Γη, οι παραγωγοί του ZBLAN συνεργάζονται με μεγάλες εγκαταστάσεις που ρίχνουν τις χάντρες λιωμένου γυαλιού κάτω από πολλαπλές ιστορίες, τραβώντας το υλικό σε κλωστές. Μέχρι στιγμής, η μικροβαρύτητα προσφέρει το καλύτερο περιβάλλον για την πρόληψη των διαχωρισμών της πυκνότητας και την αποφυγή της δαπανηρής κρυστάλλωσης. Η Πολεμική Αεροπορία των ΗΠΑ εξέτασε πρώτα την υπόθεση κατά τη δεκαετία του 1990 χρησιμοποιώντας παραβολικές πτήσεις.

Το Made in Space έχει ήδη στείλει το εργαστήριο ZBLAN μεγέθους μικροκυμάτων στο παρελθόν στο SpaceX. Σε αντίθεση με μια τυπική εγκατάσταση παραγωγής, όπου ένα μηχάνημα φορτώνεται και φορτώνεται εκ νέου με τα αρχικά του υλικά, αυτό κάνει περισσότερα ταξίδια. Τα πρόδρομα υλικά προφορτώνονται στο εργαστήριο. όταν γίνει με το καλώδιο, οι αστροναύτες στέλνουν το μηχάνημα πίσω στη Γη με την τελική ινών μέσα. «Προσπαθούμε να σεβόμαστε το χρόνο που έχουν οι αστροναύτες», λέει ο Rush. "Το βγάζουν έξω, συνδέουν την ισχύ και τα δεδομένα και φεύγουν." (Στο μέλλον, η εταιρεία σχεδιάζει να τοποθετήσει μια εγκατάσταση παραγωγής σε τροχιά, έτσι ώστε μόνο το υλικό να έρχεται πάνω και κάτω.) Το έργο παραμένει στην έρευνα που παράγει μόνο μικρές ποσότητες ινών, αλλά ο Rush λέει ότι σχεδιάζει να ξεκινήσει μια μεγαλύτερη εγκατάσταση το επόμενο έτος που μπορεί να παράγει αρκετά ZBLAN για να πουλήσει στους πελάτες.

Ακόμα και με το υψηλό κόστος εκτόξευσης και επιστροφής, τα μαθηματικά για την τροχιακή κατασκευή εξελίσσονται, λέει ο Rush. Ένα χιλιόγραμμο υλικού μπορεί να παράγει χιλιάδες μέτρα ZBLAN, και κάθε μετρητής πωλεί για περισσότερα από $ 100. Η εταιρεία λέει ότι έχει επενδύσει εκατομμύρια στην ανάπτυξη της ZBLAN, καμία από τις οποίες δεν προέρχεται από τη NASA.

"Μπορεί να μην τελειώσει τελικά", λέει ο Rush. "Και ακόμα κι αν αυτό συμβαίνει, δεν μπορείτε να οικοδομήσετε κάτι με ένα ίδρυμα." Το Made in Space σχεδιάζει να ξεκινήσει "τέσσερα έως έξι" άλλα ωφέλιμα φορτία το επόμενο έτος για να δοκιμάσει άλλα υλικά που θα μπορούσαν να επωφεληθούν από την κατασκευή microgravity.

Για το Bridenstine, μια άλλη αναξιοποίητη γραμμή είναι η παραγωγή φαρμάκων. Τον περασμένο μήνα, η NASA εγκαινίασε τη Βιομηχανική Βιοϊατρική Συμμαχία με το Πανεπιστήμιο του Pittsburgh. Η ιατρική έρευνα είναι ήδη ένα βασικό συστατικό του τι κάνει το ISS, αλλά η ιδέα, λέει ο Bill Wagner, διευθυντής του Ινστιτούτου Αναγεννητικής Ιατρικής του McGowan του Pitt, είναι να βρει επιχειρηματικά μοντέλα που θα ενθουσιάσουν τους επενδυτές. Τα υλικά είναι πιο μακρινά κατά μήκος – το Ινστιτούτο ήδη πειραματίζεται στο ISS με αποικοδομήσιμα κράματα μετάλλων, χρήσιμα για τα στεφανιαία στεντ. Υπάρχει επίσης ενθουσιασμός ότι η μικροβαρύτητα μπορεί να καθυστερήσει τη διαφοροποίηση των βλαστικών κυττάρων διευρύνοντας το παράθυρο για πειραματισμό και ότι τα επιδράματα της μικροβαρύτητας στην επιτάχυνση της νόσου θα μπορούσαν να κάνουν το ISS ελκυστικό για τη δοκιμή φαρμάκων χρησιμοποιώντας τα λεγόμενα όργανα σε ένα τσιπ αντί των ανθρώπων.

Ακόμα, η εμπορία φαρμάκων και συσκευών παίρνει μια μεγάλη επένδυση – εκατοντάδες εκατομμύρια δολάρια για να υποστηρίξει, ας πούμε, μια κλινική δοκιμή – και η έρευνα είναι ακόμη γέννημα. Ο Wagner σκέφτεται ότι κάποια χρήματα θα πάρουν λίγο χρόνο για να μπούμε? η συμμαχία, λέει, είναι περισσότερο στο στάδιο της συγκέντρωσης ιδεών που θα μπορούσαν να αρχίσουν να ενδιαφέρουν τους μεγαλύτερους επενδυτές. "Μπορεί να μην βάλω ένα τεράστιο στοίχημα σε δολάρια, αλλά θα ήθελα να κρατήσω αυτό το κάθισμα στο τραπέζι", λέει.

Ο Hertzfeld του George Washington δεν είναι πεπεισμένος ότι τα σχέδια της NASA έχουν πόδια. προσπαθεί να ξεκινήσει την κατασκευή του χώρου πίσω στην εποχή του Ρήγκαν, μετά από όλα. Αλλά υπάρχουν λίγοι λόγοι για αισιοδοξία, λέει. Το ένα είναι ότι τα σχέδια ZBLAN περιλαμβάνουν τη βελτίωση ενός προϊόντος που βρίσκεται ήδη στην αγορά της Γης, αντί να προσπαθεί να δημιουργήσει ζήτηση από το μηδέν. Στη συνέχεια, υπάρχει η εκκολαπτόμενη τροχιακή οικονομία: οι εταιρείες που ήδη ασχολούνται με την εκτόξευση και τη μεταφορά ωφέλιμων φορτίων στο ISS και το σχεδιασμό των εγκαταστάσεων και των ρομπότ. Επιπλέον, υπάρχουν ευκαιρίες για δορυφορική συντήρηση και τουρισμό που θα μπορούσαν να δικαιολογήσουν μια σταθερή ανθρώπινη παρουσία στην τροχιά.