¿Por qué los rayos caen el doble en las rutas de envío?


A pesar de todo el progreso que la humanidad ha hecho desde que Odiseo tuvo problemas en un largo viaje a casa, la vida en alta mar sigue siendo un asunto en gran medida sin alegría. Los marineros del siglo XXI pasan semanas fuera de casa. Las horas son largas, la paga mediocre, el riesgo de calamidad nunca pasa del horizonte. Y, según descubrieron los investigadores recientemente, estos hombres y mujeres enfrentan un problema que ni siquiera el Rey de Ítaca tuvo que enfrentar: cantidades de relámpagos anormalmente grandes. Resulta que a lo largo de algunas de las rutas de navegación más concurridas del mundo, los rayos son dos veces más comunes que en áreas cercanas con condiciones climáticas similares.

Como es habitual en tales historias, la culpa no recae en un aturdido olímpico. Se dirige a la arrogancia de los humanos que, en este caso, pensaron que sus barcos podrían quemar combustible sucio sin que lloviera ningún juicio.

Esa es la conclusión de varios años de trabajo realizado por investigadores de la Universidad de Washington y la NASA, comenzando con un artículo de 2017 titulado "Mejora del rayo sobre las principales rutas marítimas oceánicas". Sus autores se centraron en el noreste del Océano Índico y el Mar del Sur de China, incluyendo alrededor Singapur e Indonesia Ellos retomaron el tema cuando Katrina Virts, una estudiante graduada en ese momento, creó un método para exprimir más resolución de los datos disponibles sobre los rayos. Ella y Joel Thornton, un científico atmosférico de la Universidad de Washington, utilizaron el método y 11 años de datos sobre los rayos para hacer un mapa de áreas con tasas de impacto especialmente altas. Y notaron un patrón. "Reconocimos al instante que se trataba de rutas de envío", dice Thornton, autor principal del artículo.

Cortesía de la Unión Geofísica Americana.

Una comparación de los rayos entre 2005 y 2016 en el Océano Índico oriental y el Mar del Sur de China (arriba) y las emisiones de envío (abajo) muestra una clara correlación entre dónde navegan los humanos y dónde cae el rayo.

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Esto puede sonar loco, hasta que sepa un poco sobre los rayos. En condiciones normales, las gotas microscópicas de agua en el aire se adhieren a los "núcleos de condensación de la nube", que son partículas de aerosol de más de 50 nanómetros, como un poco de polvo o dióxido de azufre. Cuando hay pocas partículas presentes, cada una recoge más gotas y se funden en nubes relativamente cortas a baja altitud. Los que hacen llover. Cuando hay muchas partículas de aerosol, cada una recibe menos gotas y puede flotar lo suficientemente alto en la atmósfera como para congelarse. En las nubes altas resultantes, esos trozos de hielo y aguanieve chocan entre sí y transfieren cargas eléctricas. Las diferencias de carga crean un campo eléctrico, lo que resulta en un rayo.